O estudo Increased risk of SARS-CoV-2 reinfection associated with emergence of the Omicron variant in South Africa, publicado em preprint na quinta-feira (2), examinou se o risco de reinfecção por SARS-CoV-2 mudou ao longo do tempo na África do Sul, no contexto do surgimento das variantes Beta, Delta e Ômicron.

A pesquisa realizou uma análise retrospectiva de dados de vigilância epidemiológica de rotina de infectados pelo SARS-CoV-2, com datas de recebimento de amostras entre 4 de março de 2020 e 27 de novembro de 2021, coletadas por meio do Sistema Nacional de Vigilância de Condições Médicas Notificáveis da África do Sul.

O estudo envolveu dados de 2.796.982 indivíduos com infecção por SARS-CoV-2 confirmada em laboratório que tiveram um resultado de teste positivo pelo menos 90 dias antes de 27 de novembro de 2021. Indivíduos com testes positivos sequenciais com pelo menos 90 dias de intervalo foram considerados como suspeitos de reinfecções.

Até 27 de novembro, foram identificados 35.670 indivíduos com pelo menos duas infecções suspeitas, 332 com suspeitas de três infecções e 1 com quatro infecções suspeitas.

Séries temporais de suspeitas de reinfecções. A linha azul indica a média móvel de 7 dias; os pontos azuis são valores diários. Fonte/Arte: © Juliet R.C. Pulliam et al
Séries temporais de suspeitas de reinfecções. A linha azul indica a média móvel de 7 dias; os pontos azuis são valores diários. Fonte/Arte: © Juliet R.C. Pulliam et al

Embora tenham sido observados aumentos no risco de primeira infecção após a introdução das variantes Beta e Delta, nenhum aumento correspondente foi observado no risco de reinfecção.

Ao contrário do que se esperava, a taxa de risco estimada para reinfecção versus infecção primária foi menor durante as ondas impulsionadas pelas variantes Beta e Delta do que para a primeira onda, onde predominou o vírus original de Wuhan.

Estima-se que a infecção prévia com SARS-CoV-2 forneça uma redução de pelo menos 80% no risco de reinfecção.

Em contraste, a disseminação recente da variante Ômicron foi associada a uma diminuição no coeficiente de risco para infecção primária e um aumento no coeficiente de risco de reinfecção.

O risco de reinfecção na onda atual é mais de duas vezes maior do que anteriormente.

A taxa de risco estimada para reinfecção versus infecção primária para o período de 1 de novembro de 2021 a 27 de novembro de 2021 versus a primeira onda foi de 2,39 (IC 95%: 1,88–3,11).

"Questões urgentes permanecem sobre se a variante Ômicron também é capaz de escapar da imunidade induzida pela vacina e as implicações potenciais da imunidade reduzida à infecção na proteção contra doenças graves e morte", destacaram os pesquisadores.

Repercussão

“Este conjunto de dados do mundo real sobre a capacidade da variante Ômicron nos fornece a primeira indicação de que é realmente capaz de escapar da imunidade conferida pela infecção anterior. Existem algumas ressalvas neste trabalho, como não ter confirmado definitivamente que era de fato o Ômicron que está causando a reinfecção, mas eles foram capazes de determinar que o aumento da transmissão das variantes Beta ou Delta não era resultado de evasão imunológica", avaliou o Dr. Simon Clarke, Professor Associado em Microbiologia Celular da University of Reading, no Science Media Centre.

“A Omicron abriu um grande buraco no polêmico argumento de que devemos simplesmente permitir que a infecção se espalhe em uma tentativa de criar imunidade. A Imunidade de rebanho agora parece nada mais do que um sonho irreal. Aguardamos uma indicação adicional sobre se Ômicron tem alguma capacidade de escapar da imunidade induzida pela vacina”, disse Clarke.

“O achado é consistente com a hipótese de que, ao contrário das ondas anteriores, porque as variantes eram intrinsecamente mais infecciosas, o Ômicron parece ter um escape imunológico substancial, pelo menos da imunidade causada por uma infecção natural. Se o Ômicron também é mais infeccioso, é possível, mas não pode ser respondido por esta análise. Esta análise também não é capaz de determinar quanto o Ômicron pode escapar do controle imunológico após a vacinação, embora se pode escapar da imunidade natural também é provável que tenha um potencial de escape substancial para a imunidade induzida pela vacina", disse o Dr. Paul Hunter, Professor de Medicina da Norwich School of Medicine, University of East Anglia.

“As implicações deste artigo são que o Ômicron será capaz de superar a imunidade natural e provavelmente induzida pela vacina em um grau significativo. Mas, o grau ainda não está claro, embora seja duvidoso que isso represente uma fuga completa. A outra grande incerteza é se isso aumenta o risco de doenças graves, internações hospitalares e mortes. Com variantes anteriores, estudos epidemiológicos mostraram que a proteção contra doenças graves de outras variantes era melhor mantida do que a proteção contra infecções. Resta saber até que ponto a proteção contra doenças graves é mantida para a variante Ômicron", acrescentou Hunter.

"Suspeito que novas vacinações direcionadas serão desenvolvidas contra o Ômicron, mas se a infecção se espalhar globalmente tão rapidamente quanto parece estar decolando na África do Sul, a maioria de nós já deve ter contraído a infecção no momento em que uma nova vacina estiver disponível", concluiu.

A variante Ômicron é caracterizada por entre 26 e 32 mutações na proteína Spike, muitas das quais estão localizadas dentro do domínio de ligação ao receptor (RBD). Além disso, o Ômicron tem 3 deleções e uma inserção na proteína Spike e mutações fora da proteína Spike.

Muitas das mutações são conhecidas ou previstas para contribuir para escapar dos anticorpos neutralizantes, e o trabalho em variantes anteriores de preocupação (VOC) demonstrou que tais variantes podem ser antigenicamente distintas.

"A capacidade de reinfecção estimada mais alta da variante Ômicron de causar reinfecção não é surpreendente e pode ser amplamente antecipada com base no grande número de mutações na proteína Spike da variante Ômicron, que aumenta a capacidade da variante de contornar a imunidade do hospedeiro", disse Francois Balloux, Professor de Computational Systems Biology e Diretor do UCL Genetics Institute. "Como o estudo é estritamente correlativo, alguns fatores, como níveis decrescentes de imunidade, não puderam ser levados em consideração".

Balloux destaca que o estudo "não relata quaisquer dados sobre a gravidade da infecção. A África do Sul tem uma baixa taxa de vacinação, mas uma grande proporção da população foi infectada durante as ondas anteriores. A população da África do Sul também tende a ser bastante jovem, com idade média de 27,6 anos".

“Como tal, os resultados deste estudo não são diretamente portáveis para outras configurações, como Europa ou América do Norte, e mais dados serão necessários antes que possamos fazer qualquer previsão robusta sobre a ameaça potencial representada por uma disseminação global da variante Ômicron em diferentes partes do mundo”, ponderou Balloux.

Para o Dr. Michael Head, Pesquisador Sênior em Saúde Global, University of Southampton, a análise "parece muito preocupante, com a imunidade de infecções anteriores sendo facilmente contornada. Será que tudo isso ainda pode ser um 'alarme falso'? Isso está parecendo cada vez menos provável".

“Ainda não temos informações atualizadas sobre a eficácia da vacina. No entanto, a situação deve, até certo ponto, ser diferente com a imunidade gerada pela vacina. A resposta imunológica da vacinação é muito mais forte quando comparada com a imunidade adquirida pela infecção. Embora seja provável que haja algum impacto, é provável que as vacinas ainda forneçam algum nível de proteção. A dose de reforço pode ser a chave aqui para manter um alto nível de proteção. Enquanto esperamos que mais dados surjam nos próximos dias e semanas, a mensagem para o público em geral tem que ser – vá e pegue todas as doses para as quais você tem direito. Mantenha essa proteção o mais alto possível”, recomendou Head.

Atualização 08/12/2021

O relatório preliminar do estudo Quantification of the neutralization resistance of the Omicron Variant of Concern, conduzido por pesquisadores do Karolinska Institutet e da Universidade de Cape Town, mostra ampla variação da redução dos anticorpos neutralizantes contra o Ômicron comparado ao vírus original.

A pesquisa incluiu pessoas que tinham anticorpos contra a cepa original, mas cujo estado de vacinação não foi especificado.

Quase todas as amostras de soro avaliadas mantiveram alguma atividade de neutralização contra a variante Ômicron, mas a redução nos níveis de anticorpos em relação ao vírus de Wuhan foi "altamente variável", caindo de 1 a 23 vezes – cerca de 7 vezes em média.

A imunologista Joanna Kirman, professora da Universidade de Otago, na Nova Zelândia, comentou que as descobertas sugerem que, para indivíduos previamente infectados, a diminuição da neutralização não é muito maior do que para a variante Delta.

O estudo não mediu as outras formas de proteção imunológica do organismo, ou se os níveis de anticorpos encontrados eram suficientes para evitar complicações da doença.

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