William James, professor de virologia da Universidade de Oxford, e seus colegas coletaram amostras de sangue de pessoas que se recuperaram da covid-19 e de profissionais de saúde que receberam uma ou duas doses da vacina Pfizer / BioNTech. Eles também obtiveram isolados das variantes dos vírus B117 e B1.351 identificados pela primeira vez em Kent e na África do Sul, e de uma variante mais antiga semelhante às que circulavam há um ano. Anticorpos e células T dos indivíduos foram então testados contra esses vírus para ver como eles atuavam.

O estudo descobriu que os anticorpos das pessoas eram moderadamente eficazes contra o vírus original após a primeira dose da vacina, menos eficazes contra a variante de Kent e incapazes de neutralizar a variante sul-africana.

No entanto, elas tiveram fortes respostas de células T contra todas as variantes conhecidas, sugerindo que as células T estão reconhecendo diferentes regiões da proteína spike para os anticorpos – não garante que a pessoa não ficará doente com as variantes, mas sugere que o sistema imunológico pode responder a elas.

“Pode não proteger necessariamente contra a infecção, mas é muito provável que esta primeira dose torne muito mais fácil para o sistema imunológico dar uma boa resposta na próxima vez”, disse James à BBC.

“Acreditamos que é por isso que a segunda dose produz uma resposta forte de anticorpos tão boa, porque as células T já estão lá, prontas para reagir”, acrescentou.

“Em mais de 90% dos casos, os anticorpos que as pessoas estão gerando após a segunda dose aumentam a um nível que neutraliza o vírus e que esperamos protegê-las da infecção”, disse James. “Estamos bastante confiantes de que elas estarão protegidas de infecção pela cepa sul-africana e pela cepa Kent, bem como pela cepa [chinesa] do vírus".

Para o professor Paul Morgan, diretor do Systems Immunity Research Institute da Cardiff University, a mensagem do estudo é fazer com que as segundas doses sejam administradas o mais rápido possível – "talvez assim que todos os grupos de alto risco tenham tomado as primeiras doses", disse à BBC.

“Apoiei a decisão pragmática de adiar as segundas doses para imunizar mais pessoas o mais rápido possível e ainda apoio. No entanto, este estudo mostra que a ampla resposta imunológica necessária para lidar com as variantes atuais e futuras depende realmente da dose de reforço", disse Morgan.

O estudo também é um alerta sobre o risco de reinfecção com novas variantes para pessoas que se recuperaram da covid-19. A atividade das células T foi detectada em todos elas, mas houve grande variação em suas respostas de anticorpos.

“Nas pessoas [recuperadas de covid-19] com as melhores respostas, você ainda pode medir alguma neutralização até mesmo contra a cepa sul-africana, mas aquelas que tiveram respostas mais fracas não tiveram atividade de neutralização”, disse James. “Isso mostra que é muito importante se vacinar, mesmo se você achar que se recuperou do vírus”.

Embora os pesquisadores não tenham analisado as respostas imunológicas de pessoas imunizadas com outras vacinas covid-19, James suspeita que elas irão gerar respostas imunológicas semelhantes.

Os resultados da pesquisa foram postados no artigo não publicado Vaccine-induced immunity provides more robust heterotypic immunity than natural infection to emerging SARS-CoV-2 variants of concern.

[trechos]

"Tanto a infecção natural com SARS-CoV-2 quanto a imunização com várias vacinas induzem imunidade protetora. No entanto, a capacidade de tais respostas imunes de reconhecer e, portanto, proteger contra variantes emergentes é uma questão de importância crescente. Essas variants of concern (VOC) incluem isolados da linhagem B1.1.7, identificada pela primeira vez no Reino Unido, e B1.351, identificada pela primeira vez na África do Sul".

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"No entanto, após uma única vacinação, que induziu apenas títulos de anticorpos homotípicos neutralizantes modestos, a neutralização contra os VOCs foi completamente anulada na maioria dos vacinados".

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"Esses dados indicam que os VOCs podem evitar as respostas neutralizantes protetoras induzidas por infecção anterior e, em menor grau, pela imunização, particularmente após uma única dose, mas o impacto dos VOCs nas respostas das células T parece menos acentuado".

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"Nossos resultados reenfatizam a necessidade urgente de implantar as estratégias de vacina mais eficazes tão ampla e rapidamente quanto possível, a fim de fornecer proteção à população contra as linhagens emergentes de SARS-CoV-2. Nossos resultados mostram claramente que as respostas mais fracas geradas, por exemplo, por infecção natural ou doses únicas de vacina, não fornecem neutralização cruzada adequada".

* Com informações da BBC

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